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Ara Tricolore 

Cuban Macaw - Ara d'Hispaniola - Cuban Red Macaw

L'ara tricolore (Ara cubain) était une espèce d'ara natif de l'île principale de Cuba et de la proche Isla de la Juventud qui a disparu à la fin du 19ème siècle. Sa relation avec les autres aras du genre Ara est incertaine, mais elle peut avoir été étroitement liée à l'ara maculé, qui a quelques similitudes dans l'apparence. Il a peut-être aussi été étroitement lié, ou identique, à l'hypothétique aras rouge jamaïcain. On ne connaît pas de squelettes modernes, mais quelques restes de sous-fossiles ont été trouvés sur Cuba.

À environ 45-50 centimètres de long, l'ara tricolore a été l'un des plus petits aras. L'ara tricolore avait un front rouge décoloré à l'orange et puis au jaune à la nuque. Il avait des zones blanches sans pli autour des yeux, et des iris jaunes. Le visage, le menton, la poitrine, l'abdomen et les cuisses étaient orange. Les jambes étaient brunes. Le haut du dos était brun rouge avec des plumes festonnées de vert. La croupe, les plumes inférieures et le bas du dos étaient bleus. Les plumes des ailes étaient brun, rouge et bleu violacé. La surface supérieure de la queue était de couleur rouge foncé, passant au bleu à la pointe et la surface inférieure de la queue était rouge-brun. Le bec a été décrit de diverses manières comme noir foncé, noir et noir grisâtre. Les sexes étaient identiques en apparence extérieure, comme avec les autres aras.On sait peu de choses de son comportement, mais on dit qu'il a niché dans des arbres creux, vécu en paires ou en famille, et nourri de graines et de fruits. En 1876, Gundlach écrivit que l'ara tricolore mangeait des fruits, des graines de la paume royale (Roystonea regia) et de l'arbre de chinaberry (Melia azedarach), ainsi que d'autres graines et pousses. Cuba a de nombreuses espèces de palmiers, et ceux trouvés dans les marécages étaient probablement les plus importants pour l'ara tricolor.La distribution originale de l'espèce sur Cuba est inconnue, mais elle peut avoir été limitée aux parties centrale et occidentale de l'île. Il a été signalé principalement dans le vaste marécage de Zapata, où il habitait un terrain ouvert avec des arbres dispersés.  Rien n'est connu sur ses habitudes de reproduction ou ses œufs, mais un nid rapporté comme pouvant tenir dans la paume d'une main. Ses capacités d'imitation de la parole étaient inférieures à celles des autres perroquets.

L'ara tricolore a été échangé et chassé par les Amérindiens, et par les Européens après leur arrivée au 15ème siècle. Beaucoup d'individus ont été amenés en Europe comme "oiseaux de compagnie en cage", et 19 individus existent aujourd'hui dans les musés. Il était devenu rare vers le milieu du 19e siècle en raison de la pression exercée par la chasse, le commerce et la destruction de l'habitat. Les ouragans peuvent également avoir contribué à sa disparition. Les derniers comptes fiables de l'espèce sont des années 1850 sur Cuba et 1864 sur Isla de la Juventud, mais il peut avoir persisté jusqu'en 1885.

 

Les premiers explorateurs de Cuba, tels que Christophe Colomb et Diego Álvarez Chanca, ont cité des aras sur Cuba dans les écrits des XIVe et XVe siècles. Les aras tricolores ont été décrits et illustrés dans plusieurs récits précoces de l'île. En 1811, Johann Matthäus Bechstein a nommé scientifiquement l'espèce Psittacus tricolor. La description de Bechstein était basée sur l'entrée de l'oiseau dans l'Histoire Naturelle des Perroquets de François Le Vaillant (1801) Le compte de Vaillant était lui-même partiellement basé sur le travail de Planches Enuminées de la fin des années 1700 et un spécimen à Paris; Comme on ne sait pas quel spécimen c'était, l'espèce n'a pas d'holotype. L'aquarelle d'origine de Jacques Barraband, qui était à la base de la planche du livre de Le Vaillant, diffère de l'illustration finale en montrant des plumes enrobées d'ailes de couleur rouge vif (zone «épaule»), mais la signification de celle-ci n'est pas claire.

 

Aujourd'hui, 19 individus morts existent dans 15 collections du monde entier (deux au musée d'histoire naturelle de Tring, au Muséum national d'histoire naturelle à Paris, au musée suédois d'histoire naturelle et au musée Smithsonian), mais beaucoup ne sont pas claires sur leur provenance. Plusieurs ont été fournis par Juan Gundlach, qui a recueilli quelques-uns des derniers individus qui se nourrissaient régulièrement près du marécage de Zapata en 1849-50. Certains des spécimens conservés sont connus pour avoir vécu en captivité dans les zoos (comme le Jardin des Plantes de Paris, Zoo de Berlin et Zoo d'Amsterdam) ou comme "oiseaux de compagnie en cage". Plusieurs autres peaux naturalisées sont connues pour avoir existées, mais ont été perdues. Il n'y a aucun enregistrement de ses oeufs.

 

On ne connaît pas de résidus squelettiques modernes, mais trois spécimens de sous-fossiles ont été découverts: la moitié d'un carpometacarpe d'un dépôt printanier du Pléistocène à Ciego Montero, identifié par l'extrapolation à partir de la taille des peaux d'aras tricolores et des os d'aras existants (rapporté en 1928).

L'ara tricolore aurait été «stupide» et lent à s'échapper, et a donc été facilement pris. Il a été tué pour la nourriture; Gemelli Careri a trouvé la viande savoureuse, mais Gundlach a considéré cela dur. Les preuves archéologiques suggèrent que l'ara tricolore a été chassé à La Havane aux 16ème et 18ème siècles. 

En plus d'être gardés comme animaux de compagnie localement, de nombreux aras cubains (peut-être des milliers de spécimens) ont été échangés et envoyés en Europe. Ce commerce a également été suggéré comme une cause contributive à l'extinction. A en juger par le nombre de spécimens conservés qui ont pris naissance comme captifs, l'espèce n'était probablement pas rare dans les zoos européens et autres collections. Il était populaire comme un "oiseaux de compagnie en cage", en dépit de sa réputation d'endommager des articles avec son bec. En outre, les collectionneurs ont attrapé les jeunes oiseaux en observant les adultes et en abattant les arbres dans lesquels ils nichaient, bien que parfois les nichoirs aient été accidentellement tués. Cette pratique a réduit le nombre de populations et détruit sélectivement l'habitat de reproduction de l'espèce. Un ouragan en 1844 aurait ruiné la population d'aras de Pinar del Río. Des ouragans subséquents en 1846 et 1856 ont détruit leur habitat dans l'ouest de Cuba et dispersé la population restante. En outre, une tempête tropicale a frappé le marécage de Zapata en 1851. Avec une population saine d'ara, ces événements auraient pu être bénéfiques en créant l'habitat convenable. Cependant, compte tenu de la précarité de l'espèce, il a pu avoir comme conséquence un habitat fragmenté et les a amenés à chercher de la nourriture dans les zones où ils étaient plus vulnérables à la chasse. La date d'extinction du ara tricolore est incertaine. Les observations de Gundlach dans le marécage de Zapata dans les années 1850 et le rapport de seconde main de Zappey d'une paire sur l'Île de la Juventud en 1864 sont les derniers comptes fiables. En 1886, Gundlach a déclaré qu'il croyait que les oiseaux persistent dans le sud de Cuba, ce qui a conduit Greenway à suggérer que l'espèce a survécu jusqu'en 1885. 


 

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Réalisation Martine Laplante et Marc Lapointe

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